Cómo estructurar una novela de forma eficaz y sin complicarte la vida

Escribir una novela es complicado. Bueno, puede que no tanto. Reformulo la frase. Escribir una novela que funcione es complicado. Sí, todo el mundo sabe que su estructura tiene tres partes. Pero también sabemos que cualquier ser vivo nace, vive, se reproduce y muere y no por eso somos biólogos, ¿verdad?

Así que, empecemos por el principio. Toda historia se basa, en resumidas cuentas, en un conflicto. Nadie va a narrar lo tranquilo que ha sido su turno de trabajo cuando llegue a casa. Le preguntarán «¿qué tal?», él dirá «bien», y pasará a otra cosa. Pero si le toca un cliente maleducado e impertinente, contará dicha historia con todo lujo de detalles.

Una novela funciona del mismo modo. Así que, antes de construir las paredes y el tejado de tu historia comprueba que los cimientos son sólidos. Te aseguro que merece la pena.

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¿Qué es el conflicto?

Como explica en más profundidad en mi entrada dedicada a este tema específico, el conflicto es cualquier cosa que opone resistencia a nuestro personaje. Distinguimos entre dos tipos: el conflicto externo y el conflicto interno.

De ambos, el interno es el más importante. Puede ser un deseo irrealizado, un defecto que le impide ser feliz u otro rasgo de su carácter. Una buena historia obliga a los personajes enfrentarse a esta debilidad. Lamentablemente, los personajes, al igual que las personas, no siempre aprenden de sus errores, por lo que es decisión tuya si el personaje consigue o no resolver este conflicto.

El conflicto externo se trata de cualquier oposición externa al personaje. Podría tratarse de un enemigo del protagonista, de otra persona con la que comparte su mismo interés romántico o la resistencia de una sociedad a implantar el sufragio universal femenino. No tiene por qué ser una persona.

¿Qué personajes deberían sufrir un conflicto (interno)?

La mayoría de historias tienen un protagonista con un conflicto interno definido, aunque no siempre son los únicos. A menudo, otros personajes principales o el villano también tienen uno propio.

Por lo tanto, es importante decidir, antes de escribir una historia, cuáles son los personajes a los que vas a prestar más atención. Estos serán los que tengan un conflicto. Por norma general, cuanto más larga sea tu historia, más personajes van a poder recibir este trato.

No es lo mismo, al fin y al cabo, una saga como Canción de Hielo y Fuego, una novela independiente, o un cuento. En estos últimos, lo más habitual es que solo el protagonista sufra un conflicto real.

Los tres pilares básicos en la creación de personajes

Además del conflicto, existen otros dos grandes pilares a la hora de crear personajes: el trasfondo y el deseo u objetivo. En esta entrada te hablo sobre ellos.

Estructura de una novela

Introducción, nudo y desenlace: la estructura de una novela

La mayoría de las historias se estructuran entorno a tres actos claramente diferenciados. Incluso otras estructuras como el Viaje del héroe tienen sus etapas divididas entorno a estos tres actos. Lo importante, y lo que normalmente no te enseñan en el instituto, es cómo dar paso de una etapa a la siguiente de forma que llame la atención al lector.

Esto se realiza con la ayuda de los puntos de giro, eventos dramáticos que sirven para dar impulso a la historia. En la siguiente imagen, puedes ver la estructura básica de una novela.

Acto I: Introducción

A la hora de estructurar una novela, su principal propósito es introducir a nuestro protagonista y el mundo en el que se desarrolla. Es habitual, por lo tanto, hacer un breve recorrido por su vida diaria y mostrar cuál es el principal problema de esta. Algunos problemas habituales son los siguientes:

  • En una novela romántica: la falta de confianza para interactuar con la persona de la que está enamorado.
  • En una novela de acción y aventuras: una fuerte curiosidad, el deseo de vivir aventuras, la necesidad del Héroe de conocer sus orígenes.
  • En una novela negra o policíaca: sentimiento de culpa por un caso que no pudo cerrar, preocupación por el aumento de la criminalidad en la ciudad.

Esto, a menudo, suele estar relacionado con el conflicto del protagonista: en Jessica Jones, por ejemplo, vemos que esta padece ataques de ansiedad y muestra signos de estrés postraumático. Más adelante, tendrá que enfrentarse al hombre que provocó estos traumas.

La introducción suele ocupar entre el 15 y el 25% de una novela y tiene dos momentos clave: el detonante y el primer punto de giro.

El detonante

El detonante tiene como principal objetivo impulsar la acción hacia delante e introducir la trama principal de la historia.

  • En Harry Potter el detonante es la primera carta que recibe de Hogwarts.
  • En El señor de los anillos, es la llegada de Gandalf a la Comarca.
  • En Las escalofriantes aventuras de Sabrina, es su decimosexto cumpleaños.
  • En Jessica Jones, es la visita de los padres de Hope, que la contratan para buscar a su hija.
  • En My Hero Academia, es el encuentro con All Might.
  • En 500 días juntos, es la llegada de Summer a la oficina.

La mayoría de los detonantes de una historia, implican un cambio en la vida de los protagonistas y, a menudo, el inicio de un periodo de su vida bastante más turbulento al anterior.

Como puedes ver en estos ejemplos, el detonante a menudo implica la llegada de una persona nueva al entorno del protagonista, aunque no es algo necesario.

El primer punto de giro

Si el detonante ofrece al protagonista una alternativa a su vida actual, el primer punto de giro le obliga a escoger.

De no hacerlo, va a haber consecuencias. En la primera temporada de Las escalofriantes aventuras de Sabrina, por ejemplo, la protagonista sufre todo tipo de problemas por su rechazo a jurar lealtad a Satán.

En muchas ocasiones el protagonista, no obstante, no tiene la oportunidad de hacerlo. En Jurassic Park como Jurassic World, por ejemplo, los protagonistas tienen bastante poco poder de decisión en la fuga de los dinosaurios. Y en El médico, Rob J. Cole se ve obligado a convertirse en cirujano barbero después de la muerte de sus padres.

También es habitual que el protagonista se vea en una situación complicada, en la que debe elegir la mejor de dos situaciones pésimas. Es el caso de Los juegos del hambre, donde Katniss se ve obligada a decidir entre participar en los juegos ella misma o dejar que asesinen a su hermana por televisión.

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Acto II: Nudo

El nudo es el más largo e importante de los tres actos que componen una historia. Aquí es donde tiene lugar la mayor parte de la trama principal. Es donde se desarrolla el conflicto, del que habremos dado un par de pistas en la introducción.

También es la etapa en la que el protagonista se ve obligado a plantar cara a los diversos retos derivados de este conflicto, cada cual más difícil del anterior, hasta llegar a una confrontación final. Este momento de máxima tensión constituye el segundo punto de giro y sirve de nexo entre el segundo acto y el desenlace, el tercero.

Otro elemento de gran importancia en el nudo, es el punto medio o crisis. Como su propio nombre indica, tiene lugar a mitad de la historia, antes del segundo punto de giro. A continuación, vamos a ver ambos en más profundidad.

El punto medio

El punto medio o crisis se considera el punto de no retorno para nuestro protagonista. Pasados este punto, la vida del protagonista está tan patas arriba que dar marcha atrás es más complicado que seguir adelante.

Por poner un ejemplo sencillo de entender: en una comedia romántica, podría ser el momento en el que el interés romántico del protagonista rompe su matrimonio de conveniencia en favor del protagonista.

Al ver la seriedad de la situación, el protagonista podría asustarse y tener dudas.

¿Y si la relación fracasa?

¿No van las cosas demasiado rápido? 

Este momento de debilidad es comprensible. Los cambios drásticos asustan. Pero si el objetivo es que ambos acaben juntos, lo lógico es que el protagonista supere esta crisis y le dé también una oportunidad al amor.

En los Juegos del hambre, el punto medio de la obra sería toda la secuencia que lleva a la muerte de Rue. Después de esta escena, se refuerza el deseo de la protagonista de ganar la competición y aumenta su odio hacia aquellos que lo han organizado.

Dar a esta crisis una dimensión emocional, en el que los miedos y defectos del protagonista salen a reducir es muy habitual.  Humaniza al protagonista, lo vuelve más verosímil y hace que el lector empatice con él y desee su éxito.

El segundo punto de giro

El segundo punto de giro conecta el final del nudo con el principio del desenlace y sirve de clímax para la historia. Es el momento en el que estalla toda la tensión acumulada a lo largo de la novela, un último evento en la que el protagonista debe utilizar todo lo que ha aprendido hasta entonces para alzarse con la victoria.

En los Juegos del hambre es el enfrentamiento de Peeta y Katniss contra Cato y los mutos, además de el desafío final de esta al Capitolio. En Harry Potter y la piedra filosofal, en cambio, este da a Harry, Ron y Hermione la posibilidad de demostrar qué han aprendido a lo largo de la novela mediante varias pruebas.

Continuando el ejemplo de la comedia romántica del apartado anterior, el segundo punto de giro podría ser un encuentro entre el protagonista y los padres de su interés romántico. En este clímax, el primero podría dar la cara y dejar claras sus intenciones, ganándose así el respeto de sus futuros suegros.

Ampliando la estructura de una novela: subtramas y puntos de giro secundarios

En las novelas más largas el nudo es el momento ideal para desarrollar personajes secundarios y dar más profundidad a su relación con el protagonista. Del mismo modo que tu protagonista tiene un conflicto al que enfrentarse, otros personajes pueden tener sus propios problemas.

La ficha del personaje

Llevar la cuenta de todos los personajes de una novela puede ser complicado. Asegúrate de no olvidar nada elaborando fichas para tus personajes.

Las acciones que realizan los personajes secundarios de una historia, así como su evolución psicológica, dan lugar a lo que conocemos como subtramas. En cierto modo, podemos considerar una subtrama como una historia independiente que es integrada en la trama principal con el objetivo de enriquecer la historia.

Siguiendo el ejemplo de los Juegos del hambre, podemos destacar las siguientes subtramas:

  • El encuentro de Katniss con Rue, su amistad y la muerte de la segunda, que desata disturbios en el Distrito 11 (abriendo una subtrama que se desarrollará en En llamas).
  • Los sentimientos de Peeta y el falso romance entre este y Katniss, así como un pasado común que explica las acciones de ambos.

Como puede verse en el ejemplo, una subtrama debe tener relación con la principal y enriquecerla de algún modo.

Puntos de giro secundarios

En las novelas largas es común que haya más puntos de giro a parte de los obligatorios para evitar aburrir al lector. Estos puntos de giro secundarios no deben tener tanta intensidad como el punto medio o los principales. De lo contrario, el lector puede perder el interés o pensar que al libro le sobran páginas.

El uso de una buena subtrama (o varias) puede resultar de gran utilidad si se utiliza de forma adecuada. Los puntos de giro de las historias de otros personajes pueden utilizarse para crear estos puntos de giro secundarios.

Lo más importante al escribir subtramas es priorizar. Hay que escoger aquellos momentos o escenas que consideres más importantes, y relaciónalos mediante indicios que permitan al lector unir los puntos. A veces un gesto, un cambio de actitud o un simple comentario valen tanto como un capítulo entero.

Acto III: Desenlace

Como ya expliqué en el segundo punto de giro, el protagonista se ha enfrentado a una prueba final. Allí, se ha puesto a prueba todo lo que ha aprendido a lo largo de la novela. El éxito o el fracaso dependen de ti y, dado que se acerca el final, el resultado es definitivo.

El desenlace muestra el resultado y las consecuencias de la resolución de la trama principal, así como las subtramas que aparecen en la historia. Cuando el personaje ha tenido éxito en la prueba final, es habitual mostrar que ahora es capaz de solucionar aquellos problemas que en la introducción le parecían imposibles.

Si no ha conseguido superar el segundo punto de giro, muestra las consecuencias de este fracaso. Esto puede hacerse mediante una escena que guarde un gran parecido con uno de los momentos claves de la introducción. Este es el caso, por ejemplo, en 500 días juntos.

Esto no significa que un desenlace deba ser aburrido. A veces un gran final puede elevar una obra que solo estaba bien.

Eso sí, si quieres darle un giro final que sorprenda al lector, asegúrate de dejar pistas a lo largo del camino. En caso contrario, puedes provocar la frustración y enfado del lector.

Allanando el terreno para una secuela

Si vas a escribir tu primera novela, no te recomiendo que planees una saga de fantasía épica en cinco tomos. Para cuando llegues al tomo tres (si llegas) habrás mejorado tanto que esa historia frenará tu progreso como escritor. Este es el consejo de alguien que ha estado en esta situación.

Dicho esto. Si quieres dejar abierta la posibilidad de una segunda entrega no esperes a la última página para introducir el conflicto de la secuela. Deja pistas a lo largo del nudo, introduce sus causas y prepara a tu lector.

Y, a ser posible, introdúcelo de forma que el final siga siendo satisfactorio. The Walking Dead puede terminar una temporada con los personajes de rodillas en un valle y un loco con un bate cantando el pito, pito, gorgorito porque es una serie de televisión.

Crear espectáculo y generar discusión en las redes sociales garantiza más audiencia en el primer capítulo de la temporada siguiente.

Un libro no funciona así. Por lo tanto, tu objetivo es que queden satisfechos con tu novela

Porque entonces recordarán tu nombre.

Le recomendarán el libro a sus amigos y familiares.

Y volverán. Más tarde o más temprano, pero volverán. Y eso es lo más importante.

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Otras estructuras que puede tener tu novela

El Viaje del héroe: la fórmula (no tan) secreta de Hollywood

El Viaje del héroe es otra estructura narrativa, presente en cientos de mitos y leyendas de todo el mundo, que se popularizó en Hollywood hace unas décadas y desde entonces no ha caído en desuso. Novelas como El señor de los anillos y películas como Star Wars o Vengadores: Infinity War la utilizan.

Esto no significa, no obstante, que el viaje del héroe solo pueda utilizarse en películas de acción o fantasía. En Cuento de navidad pueden distinguirse las doce etapas de este viaje y también se repiten en Coco, la película de Pixar estrenada el pasado 2016.

El viaje del heroe está conformado por doce pasos, que se complementan con la estructura que acabas de ver en esta entrada. Si te interesa saber más sobre esta estructura, puedes ver mi entrada dedicada al viaje del héroe o echar un vistazo a la bibliografía y los enlaces que te dejo a continuación:

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